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Pourquoi les feuilles changent de couleur à l'automne ?

Aux premiers frimas, la montagne se pare de couleurs chatoyantes. Du jaune au rouge en passant par tous les tons cuivrés, l’automne fait une entrée éclatante. Mais quels bénéfices les plantes tirent-elles d'un tel mécanisme ?
Pourquoi les feuilles changent de couleur à l'automne ?

Paysage d'automne dans les Alpes © CREA Mont-Blanc

Les feuilles sont de couleur généralement verte à cause de la présence de la chlorophylle, un pigment essentiel pour la plante. Elle permet, grâce au mécanisme complexe de la photosynthèse, de se nourrir en fabriquant des sucres. A l'automne, la température moyenne journalière diminue ainsi que la durée du jour. Les différents processus qui vont permettre à l'arbre de faire face à l'hiver se mettent en route, avec comme première étape la résorption.

Le phénomène de résorption consiste à récupérer les pigments présents dans les feuilles, qui sont riches en azote. Cet élément est difficile à acquérir pour la plupart des plantes, il est donc essentiel pour elles de le conserver sous forme de réserves. La chlorophylle (le vert) est le premier pigment à quitter les feuilles puis ensuite d'autres pigments comme les caroténoïdes (du jaune au rouge) sont récupérées dans la sève vers le tronc et les racines.

L'étape suivante est l'abscission des feuilles : du liège est produit à la base du pétiole (tige de la feuille) pour couper les échanges entre les feuilles et l'arbre. Les feuilles finissent par tomber.

Bénévoles Phénoclim, à vos observations !

N'oubliez pas de surveiller vos mélèzes, sorbiers et bouleaux qui peuvent changer de couleur à tout moment. Pour mémoire, à l'automne on s'intéresse à la date à laquelle 10% du feuillage a changé de couleur, puis à la date où 50% du feuillage a changé de couleur. Attention aux feuilles déjà tombées qui comptent dans le pourcentage.

Les observations concernant la chute des feuilles ont été retirées du protocole pour des raisons d'interprétation des résultats : le lien entre ces dates et les phénomènes mécaniques comme le vent est trop important pour en faire ressortir les effets de la température.

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Si vous aussi vous voulez participer aux observations de la faune et flore, rendez-vous dans la rubrique Particper !

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